In che modo lo stress influisce sul cervello?

L’esposizione regolare allo stress può influire sulla nostra salute fisica e mentale, ma come influenza effettivamente il nostro cervello? Un nuovo studio della Harvard Medical School risponde a questa domanda.
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Secondo una nuova ricerca, alti livelli di ormoni dello stress possono influire sul funzionamento del cervello.

Lo stress – specialmente quando lo sperimentiamo regolarmente – ha un peso significativo sulle nostre menti e sui nostri corpi.

Può farci sentire più irritabili e costantemente stanchi, e influisce sulla nostra capacità di concentrazione.

Lo stress cronico può anche interferire con i nostri schemi di sonno, l’appetito e la libido e può anche esacerbare una serie di condizioni di salute.

Questi includono il diabete , malattie cardiache e problemi gastrointestinali.

Uno studio condotto da Medical News Today all’inizio di quest’anno, infatti, ha rilevato che anche livelli minimi di stress possono aumentare il rischio di malattia cronica di una persona .

Che impatto ha lo stress sul cervello in termini fisiologici e cognitivi? I ricercatori della Harvard Medical School di Boston, MA, hanno esplorato questa domanda e riportato la loro risposta sulla rivista Neurology .

L’ormone dello stress influisce sulla memoria

Nel loro studio, i ricercatori hanno lavorato con partecipanti con un’età media di 49 anni e nessuna diagnosi di demenza .

Alla base, gli investigatori hanno chiesto a ciascun partecipante di sottoporsi a un esame psicologico. Hanno anche valutato la memoria e le abilità di pensiero di ciascun partecipante. Ai fini dello studio, hanno valutato nuovamente queste abilità dopo un periodo medio di 8 anni.

Inoltre, all’inizio dello studio, tutti i volontari hanno fornito campioni di sangue. Il team li ha raccolti al mattino, dopo un periodo di digiuno appropriato, in modo che i risultati degli esami del sangue fossero accurati.

Nello specifico, i ricercatori erano interessati a misurare i livelli di cortisolo nel sangue dei partecipanti, che è un ormone rilasciato principalmente in risposta allo stress. Dopo aver valutato i livelli di cortisolo, i ricercatori hanno suddiviso i partecipanti in gruppi in base ai loro risultati.

Hanno classificato i partecipanti con livelli alti, medi o bassi di cortisolo, dove i livelli medi corrispondevano al normale intervallo di livello di cortisolo di 10,8-15,8 microgrammi per decilitro.

I ricercatori hanno scoperto che le persone con alti livelli di cortisolo nel sangue avevano una memoria molto più scarsa rispetto ai coetanei con livelli di cortisolo normali. È importante sottolineare che la memoria compromessa era presente in questi individui anche prima che si manifestassero evidenti sintomi di perdita di memoria.

Questi risultati sono rimasti coerenti anche dopo che gli investigatori si sono adeguati a fattori di modifica rilevanti, come età, sesso, abitudine al fumo e indice di massa corporea ( BMI ).

“Il cortisolo influisce su molte funzioni diverse”, osserva l’autore dello studio Dr. Justin B. Echouffo-Tcheugui, della Harvard Medical School, “quindi è importante indagare a fondo su quanto alti livelli dell’ormone possano influenzare il cervello.

È ‘importante trovare modi per ridurre lo stress’

Inoltre, 2.018 partecipanti hanno accettato di sottoporsi a risonanza magnetica , in modo che i ricercatori potessero misurare i loro volumi cerebrali. Ciò ha permesso ai ricercatori di confermare che anche le persone con alti livelli di cortisolo tendevano ad avere volumi cerebrali totali inferiori.

Quelli del gruppo con alto cortisolo avevano un volume cerebrale cerebrale totale medio dell’88,5% del volume totale del cranio rispetto all’88,7% del volume totale del cranio nelle persone con livelli di cortisolo normali.

Per quanto riguarda i livelli bassi di cortisolo, i ricercatori non hanno trovato alcun legame tra questo e la memoria di una persona o il loro volume cerebrale.

“La nostra ricerca ha rilevato perdita di memoria e restringimento del cervello nelle persone di mezza età prima che i sintomi iniziassero a manifestarsi”, afferma Dr Echouffo-Tcheugui.

È importante che le persone trovino il modo di ridurre lo stress, come dormire a sufficienza, fare esercizio fisico moderato, incorporare tecniche di rilassamento nelle loro vite quotidiane o chiedere al proprio medico i livelli di cortisolo e assumere un farmaco che riduce il cortisolo se necessario.”

Dr. Justin B. Echouffo-Tcheugui

“È importante per i medici consigliare tutte le persone con livelli di cortisolo più elevati”, aggiunge. Tuttavia, i ricercatori ammettono che il loro studio ha alcune limitazioni – come il fatto che hanno misurato solo i livelli di cortisolo nel sangue dei partecipanti una volta, il che potrebbe non essere rappresentativo della loro esposizione a lungo termine a questo ormone.

Inoltre, notano che la maggior parte dei partecipanti allo studio erano di discendenza europea, il che significa che i risultati potrebbero non riflettere accuratamente gli effetti dello stress su altre popolazioni.

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